Leon blanco

Leon blanco

Leones blancos

Los leones blancos deben su coloración a un gen recesivo. Son formas raras de la subespecie Panthera leo krugeri.
El león blanco no es una subespecie distinta, sino una variedad de color leucística,28​ que provoca una coloración de la piel más pálida, parecida a la de los tigres blancos; este fenómeno es el inverso al melanismo, que causa la coloración de las panteras negras. En alguna ocasión se han encontrado ejemplares blancos de león de Transvaal (Panthera leo krugeri) dentro y cerca del Parque nacional Kruger y del adyacente Timbavati Private Game Reserve, en el este de Sudáfrica, pero son más fáciles de encontrar en cautividad, ya que los criadores los seleccionan expresamente. El inusual color crema de su pelaje se debe a un gen recesivo.29​ Supuestamente, se han criado en campamentos de Sudáfrica para utilizarlos como trofeos de cacerías.30​

La confirmación de la existencia de leones blancos llegó a finales del siglo XX. Durante siglos se había creído que la existencia del león blanco no era más que una leyenda que circulaba por Sudáfrica, donde se decía que el pelaje blanco del animal representa la bondad presente en todos los animales. Las primeras observaciones se produjeron al principio de la década de 1900 y continuaron, siendo infrecuentes, durante casi cincuenta años, hasta que en 1975 se descubrió una camada de crías de león blanco en la Timbavati Game Reserve.31​

Cría en cautiverio

Cachorro de león blanco en el Rhino & Lion Nature Reserve, Sudáfrica

León blanco macho adulto en el Seaview Game & Lion Park, Sudáfrica
El color de los leones blancos viene de un gen recesivo inhibidor del color, que es igualmente responsable del color de los tigres blancos. Los leones pueden entonces hacer el objetivo de una cría selectiva destinada a obtener linajes de leones blancos para zoos y circos. Como para los tigres blancos, esta crianza presenta riesgos de consanguinidad y la aparición de problemas genéticos como problemas cardiacos o de parálisis.

Primeros ejemplares capturados, en Timbavati[editar]
Las primeras observaciones de leones blancos se remontan a 1928 y al principio de los años 1940. En 1959, un clan con dos leones blancos fueron observados cerca de Tshokwane en el parque nacional de Kruger antes de desaparecer. Leones albinos han sido igualmente observados en el sector, según David Alberton en su libro Gatos Salvajes del Mundo (Wild Cats of the World).

En 1975, dos crías de león blanco fueron observadas en la reserva privada de Timbavati, adyacente al parque nacional de Kruger. Su historia ha sido relatada por Chris McBride en The White Lions of Timbavati. Los dos crías, a la que les llamarón Temba («esperanza» en zulú) y Tombi («hija») tenían un hermano de color normal, llamado Vela («sorpresa»). En 1976, una leona blanca llamada Phuma («fuera de lo ordinario») fue observada en Timbavati. Ella fue asesinada por cazadores a los dos años de edad y su piel fue revendida en una boutique de la ciudad de Sabi. En 1977, un león rubio de dos años fue observado en el distrito central.

Después de la muerte de Phuma, Temba, Tombi y Vela (que portaban el gen mutante recesivo) fueron confiados al zoo nacional de Pretoriaen África del sur. Temba engendró varios pequeños y murió en 1986. Tombi tuvo una cría blanca en 1981 que no sobrevivió. Vela tuvo una camada, pero se ignora si su descendencia sobrevivió. Los leones blancos del parque de Ouwehands en Países Bajos parecen ser del linaje de Temba o puede ser de Vela. Algunos otros leones blancos o rubios han nacido en Timbavati después de Temba, Tombi y Vela. Una hembra vivió varios años antes de ser asesinada en un combate territorial en 1993. Desde entonces, la mutación leucitista parece perdida en los leones salvajes.

Existe otro linaje de leones blancos potencialmente descendiente de leones de Timbavati, fundado por un macho blanco capturado en la zona de Timbavati al final de los años 1980 y criado en una reserva privada.

Los descendientes de Temba viven en cautividad. Un león de color normal heterocigoto (que porta el gen mutante recesivo) del zoo de Pretoria puede pasar el gen mutante a sus descendientes. Dos machos de color normal heterocigotos que vienen del zoo de Cincinnati viven actualmente en una reserva privada africana. Una hembra blanca y un macho normal heterocigoto han sido enviados al centro de reproducción de Indiana en Estados Unidos. Otra hembra ha muerto accidentalmente durante un combate entre hembras aunque ella estaba prestada a un zoo.

En el zoo de Johannesburgo[editar]
En 1977, el zoo de Johannesburgo capturó un macho de color normal heterocigoto que tenía un hermano blanco. Este zoo es alabado con el premio de cría de leones blancos en cautividad. Timba, un león de color normal herido de Timbavati, fue acogido y cuidado por el zoo y lo volvió más agradable. Se piensa que él portaba el gen de los leones blancos y luego fue cruzado con una hembra y además con una de sus propias hijas. El resultado fue una leona blanca llamada Bella en 1982, que engendro a su vez numerosos leoncitos blancos. Este linaje está representado en los zoos de Filadelfia, Toronto, en China, en Alemania y en Japón.

Otro linaje de leones blancos en la reserva de rinocerontes y de leones de Johannesburgo fue fundado por un león blanco abandonado, Thandile, descubierto en la reserva en 1999. Thandile tiene los ojos azules y no es albino. En 1998, una cría blanca a medias atormentado fue descubierto en la reserva.

En Kruger y Umfolozi[editar]
En 1979, tres camadas que contenían leones blancos fueron observados en el parque nacional de Kruger. En marzo, una leona con tres cachorros blancos fue observada cerca de Tshokwane. En septiembre, tres cachorros blancos descendientes de dos madres diferentes fueron capturados en el parque nacional de Kruger. Un león blanco ha sido igualmente visto en la reserva de Umfolozi en territorio zulú.

De origen desconocido[editar]
Un programa de cría de leones blancos se está haciendo en la reserva privada de Inkwenkwezi al este de Cap.
Cuatro cachorros blancos han nacido en el zoológico de Papanack cerca de Ottawa pero no son enteramente blancos. Un cachorro blanco ha nacido en un parque safari en Florida (la fecha es incierta) pero no es completamente blanco.
Recientemente se observa leones blancos en estado salvaje, hay un macho que dirige un pequeño clan.

Genética
Los leones blancos no son afectados de albinismo sino de leucismo. Los pigmentos son visibles en sus ojos (que pueden ser dorados/avellana como los de los leones normales, pero también azul-gris o verdes – es posible criar selectivamente con ojos azules), sobre sus almohadillas y sus labios. Su leucismo es debido al gen mutante chinchilla, que inhibe el depósito de pigmentos salvo sobre los extremos del pelo. En consecuencia, el color de los leones blancos varia del rubio y del blanco casi puro. Los mechones de la cola y las melenas de los machos son rubios o crema en lugar de ser negros.

 

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